Een gevecht tussen Lewis Hamilton en Max Vertappen ©commons.wikimedia.org

Na zeven jaar weer interesse in Formule 1 dankzij Brit en Hollander

Voor het eerst in het hybride tijdperk in de Formule 1 is er een gevecht tussen twee verschillende teams. Zevenvoudig wereldkampioen Lewis Hamilton in zijn Mercedes neemt het op tegen ‘de trots van Nederland’ Max Verstappen in zijn Red Bull. Hoe komt het dat er nu pas een gevecht is in het hybride tijdperk en wat is de impact daarvan op de Formule 1 in zijn geheel?

Het hybride tijdperk: de speeltuin van Mercedes

Na Sebastiaan Vettel zijn vierde wereldtitel bij Red Bull-team in 2013 veranderde de regels. De krachtbronnen gingen van V8 motoren naar V6 motoren. Ook ontstond er een nieuw systeem, dat energie opsloeg in bijvoorbeeld het remmen en het uitvoeren van andere handelingen (energy recovery system ERS). De sport werd groener dankzij deze veranderingen, ook het brandstofgebruik ging daardoor achteruit met 30%. Alles leek op papier een verbetering te zijn.

Het werkelijke resultaat was iets wat niemand zag aankomen. Een nieuwe grootmacht kwam op de baan. McLaren, Red Bull en Ferrari konden niet tippen aan het Mercedes team. De power unit van het Duitse automerk was dan ook vele malen krachtiger dan die van Renault, Ferrari en zelfs van Honda, dat met Red Bull vaak kampioen werd. Sinds 2014 is Mercedes AMG Petronas de ongeslagen kampioen met individuele rijders (drivers championship) alsook in team (constructors championship). Daardoor werd Formule 1 te eentonig en was de interesse voor een lange tijd ver te zoeken. Totdat…

Het talent uit het Red Bull junior team: Max Verstappen

De Nederlander Max Verstappen rijdt al sinds 2014 onder de kleuren van de Oostenrijkse energiedrankgigant. Eerst onder het kleinere team Torro Rosso waar hij, gezien de zwakke auto, behoorlijke resultaten haalde. Hij racete daar tot het midden van 2016. Toen Danil Kvyat van het hoofdteam van Red Bull te slecht presteerde, werd hij gedegradeerd tot het zusterteam en kreeg Verstappen de kans om voor Red Bulls eerste team te rijden. Datzelfde jaar crashte de twee Mercedes rijders elkaar uit de Spaanse Grand Prix en won Verstappen zijn eerste race. Hij werd de jongste rijder ooit die dit deed (18 jaar 228 dagen).

Het was echter wachten tot het einde van vorig seizoen op een duel Verstappen-Hamilton. Red Bull bleef hun auto ontwikkelen tot de laatste race, in tegenstelling tot Mercedes dat focuste op het volgende seizoen. Het gevolg hiervan was dat Hamilton niet meer zijn races comfortabel kon winnen en zelfs niet altijd won. En de bouwstenen van een rivaliteit voor volgend seizoen waren gezet.

Het spektakelseizoen 2021/2022

Verstappen pakte de polepositie in de eerste race en mocht dus als eerste vertrekken, hoewel Hamilton de race won was het duidelijk: Red Bull zal meedoen voor de titel. De volgende race zagen we de eerste van vele incidenten tussen de Nederlander en de Brit, toen Verstappen Hamilton weinig plaats liet en hem van de baan forceerde in Imola.

De rijders wisselden elkaar in de volgende races af. Soms won de halve-Vlaming en soms de Brit, ook de poleposities werden verdeeld. Maar het gevecht tussen de coureurs brak pas echt uit in de Britse Grand Prix toen in een gevecht tijdens de race met Hamilton Verstappen zwaar crashte en zelfs even naar het ziekenhuis moest om te checken of alles goed was met hem. Sociale media ontplofte en de kampen Hamilton en Verstappen, die al stevig aanwezig waren, voerden een stevige verbale oorlog. In de vorige race in Italië werden de rollen omgedraaid en crashte Verstappen op Hamilton, waardoor ze beiden uit de race lagen. Het wederzijdse respect tussen beide rijders lijkt ronde per ronde weg te gaan. Met nog acht races op de kalender en een minuscule voorsprong van Verstappen in het klassement is alles nog mogelijk.

Effect op de Formule 1

De negativiteit op sociale media is echter geen goede weerspiegeling van wat er echt leeft rond de Formule 1. De kijkcijfers zijn de hoogste in jaren, steeds meer en meer mensen gaan naar de circuits en merchandise van de teams of videogames verkopen als zoete broodjes. Het duel Verstappen-Hamilton en Mercedes-Red Bull is de boost die de Formule 1 nodig had om zijn populariteit uit de periodes van onder meer Senna, Schumacher en Prost terug te vinden. Ook de rijders zelf vinden steeds meer populariteit online bij de jongere generaties. Zo ontpopte onder andere Lando Norris als echte publiekslieveling.

Met het vooruitzicht op de nieuwe veranderingen volgend seizoen kan Red Bull samen met Max Verstappen beslissen hoe men dit tijdperk in de geschiedenisboeken zal schrijven: Het Mercedes tijdperk of toch maar gewoon het Hybride tijdperk.