Het Pand zal grondig gerenoveerd worden in 2021. (c) Timothy Maesen

Handelaars Het Pand Waregem: “Renovatie ligt gevoelig”

Het Pand moet opnieuw dé winkelhotspot van Waregem worden. Daarvoor kondigde de stad een ingrijpende renovatie aan. Het 42-jaar oude winkelcentrum krijgt hierdoor een grondige make-over, waar volgens stad Waregem zowel winkeliers als handelaars wel bij varen. Maar hoe zien zij dat zelf?

Door de renovatie van het Pand in het stadscentrum van Waregem zullen zo’n 33 handelaars al dan niet tijdelijk moeten verhuizen, dat maakte het stadsbestuur afgelopen maandag bekend. De werken werden enkele maanden geleden reeds aangekondigd. Maandag raakte echter bekend dat Het Pand voor anderhalf jaar zal sluiten. De bedoeling is om het centrum weer op te waarderen. Hiervoor zal Het Pand vernieuwde toegangen, een nieuwe vloer, opgefriste gevels en meer groen krijgen. Het stadsbestuur hoopt eind februari 2021 te starten met de werken. De meeste winkeliers juichen deze plannen toe. De handelaars daarentegen blazen warm en koud over de renovatie. Zij moeten namelijk tijdelijk verhuizen naar leegstaande handelspanden of pop-up-containers.

Silvie Van Der Donckt van Silvies Fashion Boutique heeft nog maar een jaar haar winkel in Het Pand. Ze was altijd al op de hoogte van de mogelijke renovatie en zag hierin geen problemen. “Hiervoor baatte ik een frituur uit, maar dat was fysiek niet te doen. Daarom besloot ik om een kledingzaak uit te baten in het hart van Waregem. De renovatie komt voor mij niet als een verrassing. Bij het afsluiten van mijn huurcontract, wist ik dat dit mogelijk was.” Silvie ziet de renovatie als een mogelijke opfrissing voor de stad. “Zolang we relatief dicht bij het centrum blijven, hoeft de relocatie geen probleem te zijn. Ik vind dat het stadsbestuur goed werk levert om de handelaars te helpen. Hopelijk blaast er een nieuwe wind door Waregem.”

Silvie is niet verrast door de plotse verhuis (c) Timothy Maesen

“De renovaties zijn het gespreksonderwerp van het moment. Iedereen vraagt mij of we blijven of niet.” – Danna Demulder

Wendy Vandendriessche baat sinds drie jaar een broodjeszaak uit in de winkelgalerij.“Ik zag de verbouwingen eerst absoluut niet zitten. Daarom heb ik vorig jaar al gezocht naar een nieuwe vestiging: in de Zuidboulevard. We zijn een relatief nieuwe zaak, dus ik denk niet dat we zoveel klanten zullen verliezen. Het Pand is op zich wel een leuk concept, maar de laatste jaren draait het toch een beetje vierkant. Dat was twintig jaar gelden wel anders.” Wendy ziet de renovatie vooral als een kans om uit te breiden. “ Ons volgend pand is veel groter dan het huidige. Daardoor kunnen we blijven groeien en inspelen op de toenemende vraag.” Toch zijn er veel handelaars die minder geluk hebben, beseft Wendy. “De renovatie ligt niet alleen bij mij, maar ook bij vele andere handelaars gevoelig. Op de foto’s ziet de winkelgalerij er misschien heel mooi uit . Maar het is niet omdat het er nieuwer uitziet dat er automatisch meer klanten toestromen. Het zal vooral van de handelaars afhangen of er veel volk op afkomt of niet.”

Onzekere toekomst

Sofie Peers van kousenboetiek Filou werkt al ruim dertig jaar in het Pand. Het nieuws van de renovatie kwam voor haar heel onverwachts. “Toen ik het nieuws voor het eerst hoorde, was ik in shock. Vorig jaar communiceerde het stadsbestuur al over de renovaties. Maar volgens hen zouden die renovaties slechts een korte periode duren”, zegt Sofie Peers. “Ze hadden beter vier jaar gewerkt en per deel drie maanden sluiten in plaats van anderhalf jaar volledig te sluiten”, aldus een andere handelaar die liever anoniem blijft. “We worden een beetje in het ongewisse gelaten”, gaat Sofie verder. “Er wordt heel veel verteld en beloofd, maar niet alles daarvan is waar. Ook moet ik nu tijdelijk verhuizen naar een ander pand of een container. Dat betekent dus opnieuw investeren, aangezien we beperkte financiële bijstand krijgen van de gemeente.” Sofie hoopt dat er zich verder geen problemen meer voordoen. De anonieme handelaar vreest bovendien voor zijn toekomst. “De nieuwe plannen zijn nefast voor onze zaak. Ik ben al 55 jaar oud en mijn vrouw zelfs 58. Als we in 2022 – als alles goed gaat – opnieuw terug zouden keren naar Het Pand, dan zijn we bijna op pensioengerechtigde leeftijd. Ik zal nog eens goed moeten overleggen met de stad, want in een container kan ik niet deftig functioneren. Daarbij heb ik hier nu alles opgebouwd. Mijn vrouw en ik zijn onzeker over de toekomst.”

Sofie runt een kousenboetiek in Waregem (c) Timothy Maesen
Beluister hier fragmenten van het interview met Sofie Peers

Danna Demulder werkt in een printzaak in Het Pand. Zij merkt dat de renovatie de Waregemnaren bezighoudt. “Sinds de plannen maandag wereldkundig gemaakt werden, is dat hét gespreksonderwerp van het moment. Iedereen vraagt mij waar we naar toe gaan en of onze zaak binnenkort misschien verdwijnt. Dat is heel vervelend, want ik weet zelf eigenlijk van niets.” Ook Brigitte O. heeft veel vragen over de plannen. “Ik kom hier regelmatig naar de fitness. Dat gaat nu allemaal verhuizen naar een nieuwe locatie, misschien zelfs ver buiten het centrum. Niemand ziet dat zitten.” Willy V. ziet vele handelaars niet meer terugkomen in 2022. “Je kan toch onmogelijk chique kleer- of parfumwinkels in een ordinaire container proppen. Ik vraag mij af wie effectief zal terugkeren naar Het Pand. Anderhalf jaar is namelijk heel lang. Ook de Zuidbolevard is mooi opgeknapt, maar het is er doods. Misschien zal hetzelfde gebeuren na de opknapping van Het Pand.”

Brigitte O. vraagt zich af waar ze de komende jaren zal kunnen fitnessen. (c) Timothy Maesen