“Prachtige gemeente om te besturen”

Weinig verkiezingsuitslagen waren dit jaar zo uitgesproken als die in Heuvelland. De partij Gemeentebelangen van burgemeester Marc Lewyllie behaalde de absolute meerderheid met maar liefst twaalf van de negentien zetels. Een bevestiging van het goede werk van de afgelopen jaren aldus eerste schepen Wieland De Meyer, die binnen twee jaar de burgemeesterssjerp zal overnemen.

Een complete verrassing was de uitslag niet. Gemeentebelangen rekende wel op die absolute meerderheid, die ze konden behalen door slechts één zetel te winnen. Maar drie zetels erbij, dat had niemand zien aankomen, volgens De Meyer. “Vooraf doen we met de partij altijd een pronostiek over het aantal zetels. Dit jaar had slechts een iemand juist gegokt met die twaalf zetels. Je hoopt natuurlijk altijd op vooruitgang na zes jaar besturen, maar over deze uitslag durf je bijna niet dromen.”

Snelle opmars

Het resultaat is voor een groot deel ook de verdienste van De Meyer zelf, die ruim 1300 voorkeurstemmen behaalde, goed voor een vierde van de kiesgerechtigden in Heuvelland. “Het feit dat mensen zo veel vertrouwen in mij hebben, doet wel wat met mij. Het zou gemakkelijk zijn om na deze uitslag te beginnen zweven, maar zo mag je niet denken. Vooral het verantwoordelijkheidsgevoel primeert nu. Vorige verkiezingen eindigde ik ook op de tweede plaats qua voorkeurstemmen, maar nu betekent het veel meer. Toen was ik nieuw in de politiek, nu ben ik echt beoordeeld op het beleid dat ik samen met mijn partij gevoerd heb.”

Het gaat snel voor Wieland De Meyer. Zes jaar geleden rolde hij op zijn 26e in de gemeentepolitiek en onmiddellijk werd hij benoemd tot eerste schepen nadat hij bij zijn eerste verkiezingen slechts veertig stemmen minder behaalde dan de huidige burgemeester Lewyllie. Na acht jaar schepen zal hij binnen twee jaar burgemeester worden. “Eigenlijk was het niet mijn bedoeling om in de politiek te stappen. Door mijn studies politieke wetenschappen en bedrijfseconomie had ik altijd wel interesse voor het vak, maar ik rolde eerder toevallig in deze wereld. Mijn ambitie was het dus zeker niet, maar na de vorige verkiezingen voelde je wel aan dat het erin zat om burgemeester te worden. Dan moet je daar ook vol voor gaan, vooral omdat Marc Lewyllie dat hij mij zou steunen.”

Open beleid

De Meyer benadrukt hij zijn succes niet enkel aan zichzelf te danken heeft, burgemeester Marc Lewyllie vormde altijd een sterke tandem met zijn eerste schepen. “Dat heeft onze campagne zeker versterkt. We hebben duidelijk onze plannen gecommuniceerd aan de burger dat ik in de loop van de legislatuur de fakkel van Marc zou overnemen. Daardoor konden we een samen een positieve campagne voeren, in plaats van tegen elkaar te strijden om de sjerp. Marc is ook altijd iemand geweest die zijn schepenen vooropstelde, zelf had hij de spotlights niet nodig, een eigenschap die niet elke burgemeester bezit. Dat alles heeft ertoe geleid dat ik mijzelf volop heb kunnen profileren.”

Toch mag De Meyer meer dan een pluim op zijn hoed steken. Door zijn constructief beleid van ruimtelijke ordening en transparante communicatie kon hij heel wat kiezers overtuigen. “Ik heb zelf ook vaak aan mensen gevraagd wat ze nu juist zo goed vinden aan mij,” glimlacht hij zichtbaar trots. “Ik hoorde dan vaak dat ik zeer bereikbaar ben, wat belangrijk is in een kleine gemeente. Ik doe ook geen beloftes die ik niet zal nakomen. Als je niet rechtlijnig kan zijn in deze stiel, dan zit je op de verkeerde plaats. Lokale politiek is ook oplossingen zoeken voor de mensen, hoe klein het probleem ook is. Mensen waarderen die inzet en ook al lukt het niet, zijn ze nog altijd tevreden als je kan uitleggen waarom. Neem nu de afschaffing van sommige gemeentepremies, ter waarde van 100.000 euro. Het meest onpopulaire dat we moesten doen deze legislatuur. Maar als je dat kan verantwoorden, rekenen de mensen je daar niet op af. We organiseerden daarom meerdere infovergaderingen over de financiële toestand van onze gemeente. De oppositie was telkens aanwezig maar kon niet tegenargumenteren, omdat cijfers nu eenmaal niet liegen. Transparantie is daarom iets wat ik zeer hoog in het vaandel draag.”

Unieke gemeente

De Meyer wil dan ook op dezelfde manier verderwerken. Het beleid zal doorgetrokken worden en hij hoopt om opnieuw enkele knappe projecten te realiseren. “Onze topprioriteit is om van Heuvelland een fietsvriendelijke gemeente te maken. Niet alleen voor toeristen, vooral voor onze burgers, die dankzij de elektrische fiets nu een ideaal middel hebben voor woon-werkverkeer. We willen daarom sterk investeren, niet alleen in nieuwe fietspaden en onderhoud, maar ook in fietsherstelpunten en fietsenstallingen. Om onze intenties kracht bij te zetten benoemen we ook een schepen van de fiets. Dat heeft vooral een symbolische waarde, maar wel een die aangeeft waar we naartoe willen. Daarnaast willen we ook het ontmoetingscentrum de Gaper onderbrengen in de kerk. De verouderde ruimte maken we zo vrij en tegelijk krijgt de kerk, die sowieso moet onderhouden worden, een nieuw doel. Een heuse uitdaging, maar een waar ik veel vertrouwen in heb. Vooral in landelijk gebied zijn er nog maar weinig herbestemmingen geweest voor kerken, dus in zekere zin is het ook een pioniersproject. Het zou echt maf zijn om dat te kunnen realiseren.”

Dat de liefde tussen de Meyer en zijn gemeente groot is, kun je zien aan het genot waarmee hij vertelt over “zijn” Heuvelland. “Ik ben hier geboren en getogen. Zelfs tijdens mijn studies was ik ervan overtuigd dat ik terug zou keren naar hier. Het is natuurlijk niet te onderschatten, want doordat we een kleine gemeente zijn met maar 8000 inwoners, moeten wel veel dingen zelf doen als schepen.  Ik heb de subsidiedossiers soms zelf geschreven, veel collega’s hebben daar een kabinet voor. Tegelijk is dat ook zeer dankbaar, omdat je betrokken bent bij de burger, wat fijn is omdat mensen nog altijd het meest vertrouwen hebben in die lokale politiek.  Het leuke aan mijn job is dat Heuvelland net zo een mooie gemeente is om te besturen. Hier is er nog dorpsleven, andere gemeentes zijn slaapgemeentes geworden. Mensen slapen er, maar voor alle andere zaken trekken ze naar de stad, terwijl wij bijvoorbeeld de gemeente zijn met het meeste aantal cafés per duizend inwoners. Er is hier altijd wel iets te doen. Volgens mij zijn wij een unieke gemeente. Een van de mooiste ook als je de omgeving hier bekijkt. Iedereen die hier langskomt is verrast door de charme van de streek. Howard Guttman, de vorige ambassadeur van de Verenigde Staten, was hier ooit op bezoek. Hij had gepland om hier een half uur te zijn, maar bleef uiteindelijk een halve dag. Ik denk dat hij hetzelfde gevoel had als ik als ik hier terugkom. Het gevoel van rust, van thuiskomen. Dat geeft mij telkens weer goesting om keihard te blijven werken voor deze gemeente.”